Proprio come gli umani, le ghiandaie più intelligenti hanno un maggiore autocontrollo

Uno studio ha scoperto che le ghiandaie eurasiatiche possono superare una versione del “test del marshmallow” e quelle con il massimo autocontrollo ottengono anche il punteggio più alto nei test di intelligenza.

Questa è la prima prova di un legame tra autocontrollo e intelligenza negli uccelli.

L’autocontrollo – la capacità di resistere alla tentazione in favore di una ricompensa migliore ma ritardata – è un’abilità vitale che è alla base di un processo decisionale efficace e di una pianificazione futura.

Le ghiandaie sono membri della famiglia dei corvidi, spesso soprannominate le “scimmie piumate” perché rivaleggiano con i primati non umani nelle loro capacità cognitive. I corvidi nascondono, o nascondono, il loro cibo per conservarlo per dopo. In altre parole, devono ritardare la gratificazione immediata per pianificare i pasti futuri. I ricercatori pensano che questo possa aver guidato l’evoluzione dell’autocontrollo in questi uccelli.

È stato precedentemente dimostrato che l’autocontrollo è collegato all’intelligenza negli esseri umani, negli scimpanzé e, in uno studio precedente di questi ricercatori, nelle seppie. Maggiore è l’intelligenza, maggiore è l’autocontrollo.

Eurasian Jay, copyright Szymon Bartosz, dalle gallerie di surfbirds

I nuovi risultati mostrano che il legame tra intelligenza e autocontrollo esiste in gruppi di animali lontanamente imparentati, suggerendo che si sia evoluto in modo indipendente più volte.

Di tutti i corvidi, le ghiandaie in particolare sono vulnerabili al furto dei loro nascondigli da parte di altri uccelli. L’autocontrollo consente loro anche di aspettare il momento giusto per nascondere il cibo senza essere visti o ascoltati.

I risultati sono pubblicati oggi sulla rivista Operazioni filosofiche della Royal Society B.

Per mettere alla prova l’autocontrollo di dieci ghiandaie eurasiatiche, Garrulus glandariusi ricercatori hanno progettato un esperimento ispirato al test Stanford Marshmallow del 1972, in cui ai bambini veniva offerta una scelta tra un marshmallow immediatamente o due se aspettavano per un periodo di tempo.

Invece di marshmallow, alle ghiandaie venivano presentati vermi della farina, pane e formaggio. I vermi della farina sono un favorito comune; il pane e il formaggio vengono dopo, ma gli individui variano nella loro preferenza per l’uno rispetto all’altro.

Gli uccelli dovevano scegliere tra pane o formaggio, disponibili immediatamente, e vermi della farina che potevano vedere ma che potevano raggiungere solo dopo un certo ritardo, quando veniva sollevato uno schermo di perspex. Potrebbero ritardare la gratificazione immediata e aspettare il loro cibo preferito?

È stata testata una serie di tempi di ritardo, da cinque secondi a cinque minuti e mezzo, prima che il verme della farina fosse reso disponibile se l’uccello aveva resistito alla tentazione di mangiare il pane o il formaggio.

Tutti gli uccelli dell’esperimento sono riusciti ad aspettare il verme, ma alcuni potevano aspettare molto più a lungo di altri. Il primo della classe era “JayLo”, che ha ignorato un pezzo di formaggio e ha aspettato cinque minuti e mezzo per un verme della farina. I peggiori interpreti, “Dolci” e “Homer”, potevano aspettare solo un massimo di 20 secondi.

“È semplicemente sbalorditivo che alcune ghiandaie possano aspettare così a lungo per il loro cibo preferito. In più prove, mi sono seduto lì a guardare JayLo ignorare un pezzo di formaggio per più di cinque minuti – mi stavo annoiando, ma lei stava solo pazientemente aspettando il verme “, ha detto il dottor Alex Schnell del Dipartimento di psicologia dell’Università di Cambridge, primo autore del rapporto.

Le ghiandaie distoglievano lo sguardo dal pane o dal formaggio quando veniva loro presentato, come per distrarsi dalla tentazione. Un comportamento simile è stato osservato negli scimpanzé e nei bambini.

I ricercatori hanno anche presentato alle ghiandaie cinque compiti cognitivi comunemente usati per misurare l’intelligenza generale. Gli uccelli che si sono comportati meglio in questi compiti sono anche riusciti ad aspettare più a lungo per la ricompensa del verme della farina. Ciò suggerisce che l’autocontrollo è collegato all’intelligenza nelle ghiandaie.

“Le prestazioni degli uccelli variavano da individuo a individuo: alcuni si sono comportati molto bene in tutti i compiti e altri erano mediocri. La cosa più interessante era che se un uccello era bravo in uno dei compiti, era bravo in tutti, il che suggerisce che un fattore di intelligenza generale è alla base delle loro prestazioni “, ha detto Schnell.

Le ghiandaie adattavano anche il loro comportamento di autocontrollo in base alle circostanze: in un altro esperimento in cui il verme era visibile ma sempre fuori portata, le ghiandaie mangiavano sempre il pane o il formaggio immediatamente disponibili. E il periodo di tempo che erano disposti ad aspettare che il verme cadesse se veniva contrapposto al loro secondo cibo preferito come trattamento immediato, rispetto al loro terzo. Questa flessibilità mostra che le ghiandaie ritardano la gratificazione solo quando è giustificata.

La ricerca di altri scienziati ha scoperto che i bambini che effettuano il test del marshmallow di Stanford variano notevolmente nel loro autocontrollo e questa capacità è legata alla loro intelligenza generale. I bambini che riescono a resistere più a lungo alla tentazione ottengono anche punteggi più alti in una serie di compiti scolastici.

Questa ricerca è stata approvata dal Comitato di revisione dell’etica animale dell’Università di Cambridge ed eseguita in conformità con i regolamenti del Ministero degli Interni e le linee guida ASAB per il trattamento degli animali nella ricerca comportamentale e nell’insegnamento.

L’uccello paziente cattura il verme, video:

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